La astorgana que convierte la ciencia ficción en realidad.

Por Marisa Alonso Núñez

Sección: Mujer y Ciencia

Viernes, 15 de octubre. 2021

¿Y si no necesitáramos el petróleo y otras materias fósiles para fabricar plásticos?

¿Y si pudiéramos fabricarlos a partir de restos de remolacha o de paja de maíz?

Suena a ciencia ficción ¿verdad?

Pues no lo es. Es una realidad que está evolucionando a pasos agigantados y León, y en concreto una astorgana, tiene mucho que ver con ello.

La investigadora astorgana Marta Elena González Mosquera.

Marta Elena González Mosquera. Una maragata que, como buena arriera, encontró la forma de aunar su conocimiento en química de metales y catalizadores, la situación agrícola de la provincia de León y la necesidad actual de potenciar la economía circular en el campo de los plásticos.

¿Quieres saber qué hizo?

Todavía no te lo voy a contar. Primero quiero contarte por qué hoy te hablo de Marta.

Esta sección está dedicada a conocer a mujeres que dejan huella con su trabajo y son un referente femenino para las generaciones venideras y, por supuesto, las actuales. Además, tanto la editora de este blog como una servidora somos astorganas, y quieras que no tenemos debilidad por nuestras vecinas. Y una de ellas es Marta.

Ella misma cuenta qué fue lo que le hizo dedicarse a la investigación:

Cuando tenía unos 12 años y me planteé la clásica pregunta, ¿Qué me gustaría ser de mayor?, decidí que quería conocer qué es ser investigador y trabajar en un laboratorio experimental. Así que tomé esa como mi primera opción de futuro, sobre la que tenía que plantearme qué quería estudiar.

¿Cuántas chicas se plantean eso hoy en día? Todavía no las suficientes. Esperemos que con ejemplos como el de Marta, más chicas se inspiren y decidan darle una oportunidad a la investigación. Aunque no sea una opción fácil.

En fin, que me desvío de lo que te quiero contar hoy: la historia de una astorgana que ha llegado a ser Catedrática del departamento de Química Orgánica y Química Inorgánica de la Universidad de Alcalá de Henares.

Campo de investigación de Marta: La Química OrganoMetálica

Ya cuando estaba estudiando su licenciatura de Química en la Universidad de Oviedo la curiosidad y sus ganas de hacer más le hicieron cursar su último año con una beca Erasmus en la Universidad de Rennes (Francia), formando parte de una de las primeras generaciones que tomaron parte en este proyecto tan exitoso a lo largo de los años.

A su vuelta a Oviedo, en 1993, realizó su tesis doctoral en la Universidad, en el campo de la Química de organometálica, seguido de un periodo postdoctoral en la Universidad de Cambridge gracias al programa Marie Curie Fellowships (un programa muy competitivo). Desde 1998 a 2003 repartió su actividad investigadora entre la Universidad de Oviedo, la Universidad de Cambridge y la Universidad de Würzburg (Alemania). Y es en el curso 2003/2004 cuando se incorpora a la Universidad de Alcalá de Henares como Profesora Titular.

Durante esos años y hasta el día de hoy ha seguido trabajando en química de coordinación organometálica, catálisis y procesos de polimeración. Con este trabajo ha conseguido participar en más de 25 proyectos a nivel nacional e internacional y que su contribución científica se haya reflejado en más de 115 artículos científicos y capítulos de libros.

Ha dirigido varios proyectos de Tesis así como Trabajos Fin de Máster y Fin de Grado y es revisora de varias revistas de química, así como evaluadora de programas de investigación a nivel europeo o español entre otros.

Y si esto no fuera poco, también es miembro de la Royal Society of Chemistry, Miembro de la Real Sociedad Española de Química y vocal de su Junta Directiva, y como no, miembro de la Asociación de Mujeres Investigadoras y Tecnólogas (AMIT), por la que tengo debilidad (si has leído mis anteriores artículos ya te habrás dado cuenta de esto).

Impresionante ¿verdad? Pues encima está implicada con la divulgación científica y ha participado en varios proyectos que pretenden llevar la ciencia al público general como Pint of Science, la Semana de la Ciencia, la Noche de los Investigadores, o el programa Química en Acción de la Universidad de Alcalá.

¿A que cuanto más sabes de Marta más te gusta?

Pues aún te queda por saber lo mejor. Lo que te prometí al principio de este artículo: uno de sus últimos proyectos que aúna la química de los metales, la catálisis y la síntesis de polímeros, con la situación agraria de la provincia de León y la apuesta firme de la sociedad por la economía circular.

Bioplásticos, Cerrando el Círculo. Fuente: European Bioplastics

Y es que desde hace unos años Marta, junto con sus compañeros del grupo de investigación SOSCATCOM de la Universidad de Alcalá, investigadores del Instituto de Biotecnología de León (INBIOTEC) e investigadores del Instituto Tecnológico del Plástico de Valencia (AIMPLAS) están desarrollando el proyecto BIOPOLREX: De residuos agrícolas a bioplásticos avanzados usando catalizadores basados en metales abundantes.

En este proyecto consiste en  obtener bioplásticos a partir de fuentes renovables, en este caso usando residuos agrícolas, que buscan sustituir los plásticos convencionales hechos con petróleo pero conservando las mismas propiedades.

Como te decía, ciencia ficción hecha realidad. No es un tema nuevo, ya que se lleva investigando en este campo desde hace unos 20 años, pero ha habido bastantes problemas para el desarrollo de técnicas que funcionen y que sean escalables. En el caso de Marta y sus compañeros se han centrado en obtener bioplásticos a partir de algo que es muy abundante en la provincia de León y que tiene muy poco valor, ya que está considerado como un residuo agrícola: la paja y la pulpa de la remolacha.

Organización del proyecto BIOPOLREX. Fuente: Portal de Comunicación de la UAH

El proyecto tiene tres partes diferenciadas que se llevan a cabo en cada uno de los tres organismos participantes:

1.- Primero, INBIOTEC se encarga de la transformación de los residuos agrícolas en terpenos y terpenoides utilizando procesos microbiológicos. Es decir, deshace la paja y la pulpa de la remolacha y utiliza parte para “dar de comer” a una levadura llamada Xanthophyllomyces dendrorhous. Esta levadura lo que hace es que, gracias a este alimento, produce terpenos y terpenoides, los “pequeños bloques” que serán utilizados más adelante para fabricar los plásticos.

2.- Después, en el grupo de investigación de Marta se realiza la transformación de estos monómeros (los “bloques”) en polímeros (cadenas de “bloques”) por un proceso catalítico que lleva a cabo gracias a metales que son muy abundantes. Es decir, en el grupo de investigación de Marta han conseguido formar cadenas con esos bloques obtenidos por las levaduras, de forma muy eficiente gracias a la ayuda de metales. Estas cadenas son las que juntas forman los plásticos de origen biológico.

3.- Por último, en Valencia AIMPLAS lleva a cabo el escalado de la síntesis de los polímeros. Es decir, consiguen juntar esas cadenas producidas por el grupo de Marta a lo grande para que la producción de este tipo de plásticos sea posible y eficaz. Para lograrlo  están utilizando una tecnología innovadora llamada extrusión reactiva, que se basa en la utilización de una especie de reactor donde se mezclan todos los bloques y cadenas necesarios para fabricar los bioplásticos saliendo transformados en láminas de bioplástico listas para utilizarse en la fabricación de productos plásticos diversos.

¿Es o no es flipante?

Marta y sus compañeros investigadores han conseguido transformar los restos de paja y pulpa de remolacha que no se utilizan en plástico que se puede utilizar para muchas cosas. Todo esto utilizando una levadura, metales y un reactor especial.

Si sabes de química estarás pensando que eso no es tan sencillo. Y tienes razón. Esto no es tan sencillo, pero la idea y la forma de desarrollarla es brillante. Y es Marta Elena González Mosquera quien está implicada en el éxito de este proyecto.

Si quieres saber más sobre los proyectos en los que trabaja Marta, ella misma te lo cuenta en este vídeo.

Marta Elena González Mosquera imparte la charla .»Polímeros a partir de materiales renovables» en el ciclo de Seminarios Internacionales de Fronteras de la Ciencia de Materiales en 2015. Fuente: Canal de la UPM

Marisa Alonso Núñez (Astorga, 1979) es una apasionada de la ciencia y la comunicación científica. Como farmacéutica, bioquímica y doctora en microbiología y biología molecular ha contribuido a la ciencia de formas variopintas.

Como trabajando en laboratorios del Instituto de Biología Fundamental de Salamanca, de la Life Science Faculty en Glasgow (Reino Unido), del Paterson Institute for Cancer Research en Manchester (Reino Unido) y del Vanderbilt University Medical Center en Nashville (Estados Unidos).

También ha enfocado sus esfuerzos en la mejora de la situación de los jóvenes investigadores y de las mujeres en la investigación a través de su trabajo en la Federación de Jóvenes Investigadores y en EURODOC (The European Council of Doctoral Candidates and Junior Researchers), donde coordinó el Grupo de Igualdad de Género y formó parte de su Junta Directiva.

Como enamorada de la ciencia la grita a los cuatro vientos con sus colaboraciones en proyectos de Divulgación Científica como Naukas o Hablando de Ciencia y lleva organizando la Semana de la Ciencia de Astorga con el grupo de Divulgación Científica de Astorga CienciAstorga desde 2012.

Recientemente se ha embarcado en un proyecto precioso que llevaba tiempo pensando: transformar la vida de los jóvenes investigadores transformando la forma de comunicar su investigación. Con el programa Divulgar Ciencia en Tiempos Revueltos, del proyecto Investikando, ayuda a otros investigadores a adquirir las habilidades comunicativas que necesitan para avanzar en su carrera investigadora.

Si quieres saber más o charlar con ella sobre ciencia, comunicación y la propia vida… te espera aquí.

2 comentarios en “La astorgana que convierte la ciencia ficción en realidad.

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